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Este homem lidera uma revolução de AI no Vale do Silício, e esse é só o começo

 
 

Por Andrew Nusca, da revista Fortune*

*Esse texto é uma reprodução do artigo publicado na edição de 1 de dezembro de 2017 da revista Fortune. A matéria em inglês pode ser encontrada aqui.

O cofundador e CEO da fabricante de semicondutores e software NVIDIA viu o futuro da computação há mais de uma década e começou a desenvolver produtos que poderiam impulsionar a era da inteligência artificial. Graças a essa visão, e execução implacável, sua fabricante de chips talvez seja hoje a empresa em maior evidência no Vale do Silício. E esse pode ser apenas o começo.

No meio do jantar no Evvia, um movimentado restaurante grego, no centro de Palo Alto, que o cofundador da Apple Steve Jobs costumava frequentar, Jensen Huang arregaça a manga da camisa para me mostrar sua tatuagem. É de estilo tribal, com curvas grossas que se estendem pelo seu ombro. A tinta negra brilha sob as luzes fracas do restaurante.

“Então, eu realmente quero aumentá-la", ele diz com um brilho nos olhos, mostrando com a mão a extensão do seu braço. “Na verdade, eu acho que quero. Eu adoraria. Mas a dor é muito forte. Eu chorei como um bebê. Meus filhos estavam comigo, e eles diziam 'pai, você tem que se controlar'“.

Os dois filhos adultos de Huang, Spencer (proprietário de bar) e Madison (profissional de turismo), também têm tatuagens. Porém, aos 54 anos, seu pai, cofundador e CEO da NVIDIA, a importante empresa de software e semicondutor do Vale do Silício (NVDA, +1.13%), até agora tem apenas uma, que é a versão abstrata do logotipo da empresa. Ele a fez há cerca de uma década.

"A cada seis meses, temos uma reunião fora do escritório", diz Huang, relaxando na cadeira para contar a história. "Em uma dessas reuniões, alguém perguntou o que faríamos quando o preço das ações atingisse US$ 100. Isso foi há duas divisões. Alguém disse que rasparia a cabeça, outro que pintaria o cabelo de azul ou faria um moicano, coisas assim. Outro disse que faria um piercing no mamilo. Então, quando chegou a minha vez, já estava no nível da tatuagem. Então eu disse: 'Sim, tudo bem, eu vou fazer uma tatuagem'. Daí o preço das ações atingiu os US$ 100." Ele pausa e faz uma careta, lembrando-se. "E doeu demais".

Jen-Hsun “Jensen” Huang, photographed at Nvidia headquarters on Nov. 3, 2017.
Jensen Huang, fotografado na sede da NVIDIA em 3 de novembro de 2017.

Winni Wintermeyer

A maioria dos CEOs na Fortune 500 com mais de 50 anos não tem tatuagens, ainda mais com o logotipo da sua empresa. Mas Huang, que nasceu em Taiwan, não é a maioria dos CEOs na Fortune 500. Para começar, ele é o cofundador raro que ainda dirige sua empresa 24 anos depois. Ele é um engenheiro elétrico graduado (Oregon State, Stanford) e um formidável executivo que lidera os funcionários com encorajamento, perguntas e, muitas vezes, enxurradas de e-mails de férias. (Enviados durante as férias dele, não as dos funcionários.) Além disso, ele é, de acordo com muitas pessoas no setor, um visionário que previu o nascimento de um novo tipo de computação cedo o suficiente para reposicionar sua empresa com antecedência.

Essa visão, juntamente com o incrível desempenho financeiro da sua empresa, fez de Huang a escolha clara para o Businessperson of the Year for 2017 (Empresário do ano de 2017) da Fortune.

"Jensen é um daqueles indivíduos raros que combina uma incrível visão com um foco implacável na execução", diz o CEO da Adobe, Shantanu Narayen. "Agora, com o foco da NVIDIA em inteligência artificial, as oportunidades de liderança são infinitas."

“Jeff Bezos, Elon Musk... eu coloquei Jensen naquele grupo", diz Todd Mostak, CEO da MapD, uma empresa de banco de dados de São Francisco na qual a NVIDIA já investiu três vezes.

Nvidia is developing artificial intelligence systems that can take advantage of the more than 1 billion video cameras in cities to help manage everything from traffic congestion to parking.

A NVIDIA está desenvolvendo sistemas de inteligência artificial que podem aproveitar as mais de 1 bilhão de câmeras de vídeo nas cidades para ajudar a gerenciar tudo, desde congestionamento de trânsito até estacionamento.

Cortesia da NVIDIA

Se você nunca ouviu falar da NVIDIA, está perdoado. Eles não produzem aplicativos de bate-papo, serviços de pesquisa ou outro tipo de tecnologia que seja atraente para o consumidor médio de smartphone. Não, a NVIDIA faz o material misterioso que alimenta tudo isso. Suas placas de vídeo, ou "unidades de processamento gráficos", fazem os cálculos complexos necessários para os mercados de criptografia, as chamadas redes neurais profundas, e para os efeitos que você vê na tela grande. A mesma tecnologia que faz games de tiro brutalmente realistas ganharem vida, ajuda os carros autônomos a fazer uma curva em "S" sem assistência, permitindo que os computadores vejam, ouçam, compreendam e aprendam.

A crescente demanda por seus produtos turbinou o crescimento na NVIDIA. Nos últimos três anos fiscais completos, as vendas aumentaram em média 19%, e os lucros atingiram surpreendentes 56% ao ano. No início de novembro, a empresa reportou resultados que, mais uma vez, ultrapassaram as estimativas de Wall Street, com um lucro por ação 24% maior do que o esperado. Nos últimos quatro trimestres, a empresa gerou vendas totais de US$ 9 bilhões e lucros de US$ 2,6 bilhões.

Tais resultados tornaram a empresa de Huang a queridinha dos investidores. Há apenas dois anos, o preço das ações da NVIDIA estava em torno de US$ 30. Recentemente, ultrapassou os US$ 200. Sua capitalização de mercado, em cerca de US$ 130 bilhões, está se aproximando à da IBM (IBM, +0.95%) e à do McDonald’s (MCD, +0.85%).

Charts show NVIDIA stock price and breakdown of its revenues
Os gráficos mostram o preço das ações da NVIDIA e a composição de suas receitas

Nic Rapp

Enquanto isso, a NVIDIA conseguiu manter sua participação de mercado de aproximadamente 70% em placas de vídeo, apesar da concorrência de rivais impressionantes, como Intel (INTC, +0.72%) e AMD (AMD, +0.53%), que querem que sua parte dos bilhões em vendas de chips venha desta nova revolução tecnológica. "A IBM dominou na década de 1950 com o computador mainframe, Digital Equipment Corp. Em meados da década de 1960, com a transição para minicomputadores, a Microsoft e a Intel crescerem com seus PCs, e, finalmente, a Apple e o Google tornaram-se onipresentes com seus celulares", escreveu Mark Lipacis, o analista de capital da Jefferies, em uma nota para os clientes em julho. "Acreditamos que a próxima grande mudança está acontecendo agora, e a NVIDIA pode se beneficiar."

Ou, como Jim Cramer, anfitrião do Mad Money da CNBC, disse em seu programa em novembro: "A NVIDIA é uma das grandes empresas dos nossos tempos".

Disputar com as maiores empresas de tecnologia do mundo a supremacia de AI estava longe dos planos de Jensen Huang quando ele fundou a NVIDIA com os amigos Chris Malachowsky e Curtis Priem em 1993. Na época, Malachowsky e Priem eram engenheiros da Sun Microsystems, e Huang era diretor da fabricante de chips LSI Logic, de San Jose. Malachowsky e Priem perderam uma batalha política dentro da Sun sobre a direção de seu desenvolvimento tecnológico e estavam ansiosos para sair. Huang, com apenas 29 anos, estava em um terreno mais firme. Os três homens se encontraram no restaurante Denny, perto da casa de Huang, para discutir o que eles acreditavam ser a direção apropriada para a próxima onda de computação: computação acelerada, ou baseada em gráficos. Huang saiu desse jantar com convicção o suficiente para deixar sua posição na LSI.

"Nós acreditávamos que esse modelo de computação poderia resolver problemas que a computação de propósito geral fundamentalmente não poderia", diz Huang. "Também percebemos que os videogames eram simultaneamente um dos problemas mais desafiadores de computação e teriam um volume de vendas incrivelmente alto. Essas duas condições não acontecem com muita frequência. Os videogames foram o nosso aplicativo matador, um meio de alcançar grandes mercados financiando grandes atividades de P&D para resolver problemas computacionais enormes."

Com US$ 40.000 no banco, a NVIDIA nasceu. A empresa inicialmente não tinha nome. "Não conseguimos pensar em um, então nomeamos todos os nossos arquivos NV, como em 'Next Version' (próxima versão em inglês)", diz Huang. A necessidade de incorporar a empresa levou os cofundadores a rever todas as palavras com essas duas letras, levando-as a "invidia", "inveja" em latim. O nome ficou.

Os primeiros funcionários da NVIDIA se dirigiam a um escritório em Sunnyvale, Califórnia, pela Lawrence Expressway. "Era um escritório pequeno. Almoçávamos em uma mesa de ping-pong. Compartilhávamos um banheiro com outra empresa", lembra Jeff Fisher, primeiro vendedor da empresa e atualmente vice-presidente executivo. "O banco Wells Fargo, com o qual dividíamos o estacionamento, foi roubado duas ou três vezes."

O primeiro produto da NVIDIA, uma placa multimídia para computadores pessoais chamada NV1, chegou em 1995, no momento em que os games tridimensionais começavam a ganhar força. A placa não vendeu bem, mas a empresa continuou a ajustar sua tecnologia em mais quatro lançamentos, ganhando vendas, e se aproximando das rivais 3dfx, ATi e S3, a cada vez.

"Nós sabíamos que, para crescer como uma empresa, tínhamos que fornecer mais valor do que apenas um componente substituível em um PC", diz Fisher. "Tínhamos muito mais valor para oferecer do que apenas uma mercadoria."

Cortesia da NVIDIA

Uma IPO bem-sucedida na Nasdaq em 1999 desencadeou uma enxurrada de marcos para a NVIDIA. Naquele ano, foi lançada a GeForce 256, descrita como a primeira placa de vídeo do mundo. Em 2006, foi apresentada a CUDA, uma arquitetura de computação paralela que permitia aos pesquisadores executar exercícios extremamente complexos em milhares de placas de vídeos, tirando os chips do domínio único dos videogames e tornando-os acessíveis para todos os tipos de computação. Em 2014, a empresa reviveu uma oferta fracassada para o negócio de smartphones, reposicionando esses chips, chamados Tegra, para uso automotivo. Ao longo do tempo, esses movimentos se mostraram prováveis, liberando novos fluxos de receita para a NVIDIA em setores como defesa, energia, finanças, saúde, fabricação e segurança.

"Tivemos alguns anos difíceis", diz Rev Lebaredian, um veterano de Hollywood que atua como vice-presidente das unidades GameWorks e LightSpeed ​​Studios da NVIDIA. "É só olhar para o preço das nossas ações há, digamos, 10 anos. O mundo ainda não havia percebido o que estávamos construindo. O que estamos fazendo é fundamental para a humanidade. Essa forma de computação é muito importante para não ser valiosa."

"A peça-chave para a capacidade da NVIDIA de suportar anos de dúvidas no mercado", Lebaredian acrescenta, "é Huang, líder com profunda convicção no potencial da tecnologia de gráficos e com capacidade de pensar em horizontes 10 anos à frente.

Embora Huang diga que não antecipou como os carros autônomos evoluiriam ou quando a AI chegaria, ele tinha uma convicção absoluta na superioridade da computação de gráficos. Por isso, ele investiu para garantir que sua empresa estivesse pronta para capitalizar sobre as oportunidades criadas por uma grande mudança na tecnologia. "Eu tenho falado sobre a mesma história há 15 anos", Huang me conta. "Eu quase não tive que mudar meus slides".

Muitas pessoas aguardam pacientemente à espera da grande inauguração do Endeavor, a enorme nova sede da NVIDIA em Santa Clara, Califórnia. A estrutura de 46 mil metros quadrados é simplesmente imponente. A forma triangular é um contraste ao círculo que é a nova sede da Apple, a nove quilômetros de distância. Esse formato é desenhado a partir do componente modular dos gráficos de computação, o triângulo. A fachada envidraçada da Endeavor emerge sobre a via expressa de San Tomas como a proa de uma espaçonave pronta para aterrissar.

Não oficialmente, a Endeavor foi aberta há um mês, permitindo que mais de 2.000 funcionários se adaptem à estrutura semelhante a uma casa da árvore. (Os funcionários entram por uma garagem subterrânea e sobem para o centro.) No momento em que escrevo esse artigo, cerca de 8.000 pessoas devem ter entrado pelas portas em uma exposição da sede para funcionários e suas famílias. Há estações preparadas com alimentos e bebidas. Os pintores de rosto aguardam uma inevitável investida de crianças. O cheiro de serragem e tinta ainda permanece nos salões.

No interior, triângulos para todo o lado. No piso, nas telas de privacidade, nos sofás do lobby, nos decalques das janelas, nas claraboias, nos balcões da cafeteria e, até mesmo, na própria estrutura: tudo em formas com três pontos. Dando seguimento ao tema definido pelo nome da Endeavor, o prédio está cheio de salas com referências à ficção científica: Altair IV, Skaro, Skynet, Vogsphere, Hoth e Mordor.

Huang não mantém um escritório, preferindo se deslocar pelo edifício como um nômade, trabalhado em diversas salas de conferências. No momento da visita da Fortune, ele está temporariamente em uma sala chamada Metropolis, em homenagem ao filme mudo de 1927, mas o CEO não está presente. Há um recipiente cheio de barras de cereais Clif Bars no centro da mesa. Rolos de modelos estão em uma cadeira ao lado.

Nvidia demonstrated its A.I. for self-driving cars at the Consumer Electronics Show in January 2017.

A NVIDIA demonstrou sua AI para automóveis autônomos no Consumer Electronics Show, em janeiro de 2017.

Quando finalmente encontrei Huang, ele está vestindo sua famosa jaqueta de couro e mordiscando tiras de frango empanadas em uma xícara enquanto atravessa a ampla cafeteria com pelo menos vinte funcionários e suas famílias atrás. Do lado de Huang estão sua esposa, Lori, bem como seu filho e sua filha, que voaram de Taipei e Paris, respectivamente, para surpreender o pai. O CEO parece estar com problemas. Ele está tentando, sem sucesso, concluir uma revisão de projeto da Endeavor que foi agendada antes das portas serem abertas. Porém, ele já está imerso em convidados que procuram apertos de mão e fotos e não consegue dizer não a nenhum deles.

A filha Madison faz o papel de fotógrafa enquanto Huang se posiciona para tirar uma foto com uma família. Ele fica de joelhos para ficar na mesma altura das duas crianças. "Vocês construíram isso", ele diz aos pais depois que a foto é tirada, gesticulando para o espaço ao seu redor. "Divirtam-se hoje."

Huang repetirá uma versão dessa conversa centenas de vezes durante a abertura, às vezes com apertos de mão, às vezes com abraços. Na verdade, ao longo de quatro horas, o CEO senta-se apenas uma vez, para uma foto com uma jovem que resiste aos pedidos da mãe para um sorriso. (De modo paternal, Huang consegue tirar um sorriso dela.) A fila para cumprimentá-lo nunca diminui.

O espetáculo é um exemplo vívido do que muitos funcionários antigos e atuais da NVIDIA dizem que é o ingrediente secreto da empresa: sua cultura. Para uma empresa de tecnologia de capital aberto com mais de 11.000 funcionários, a NVIDIA é surpreendentemente unida. O crédito é dos muitos funcionários de longa data que permanecem na empresa (os números de crachás são emitidos em série, quanto menor o número, mais tempo de casa), e das batalhas de negócios que eles enfrentaram em conjunto. É também o produto de um CEO fundador que abarca a comunidade, alinhamento estratégico, e de um sistema de valores essenciais que promove a busca pela excelência por meio da honestidade intelectual.

Rene Haas, um executivo sênior da empresa britânica de design de semicondutores ARM, lembra reuniões de seis horas em que os gerentes gerais da NVIDIA apresentavam as atualizações de status do CEO para suas linhas de negócios. Se Huang não gostasse do que estava ouvindo, um obstáculo, uma meta perdida, ele agia para resolver o problema imediatamente. "Um diretor de software, um engenheiro de nível médio, não importava: ele chamava essas pessoas, as levava para a sala de conferências e determinava a raiz do problema", diz Haas. "Se algo tivesse que ser repriorizado e reprogramado para voltar aos eixos, ele fazia isso em tempo real, e o resto da reunião era interrompido. Era incrivelmente libertador. Porém, ele nunca fazia isso de uma forma que diminuísse alguém. Você poderia se sentir assim no início, mas depois percebia que ele estava tentando acelerar o processo ao conseguir as pessoas certas na sala."

A busca científica pela verdade ressoa em todos os níveis da empresa, dizem os funcionários, ajudando a reduzir as políticas organizacionais que obstruem o progresso de outras empresas.

Ou, como Huang explica: "Ninguém é o chefe. O projeto é o chefe".

O CEO da NVIDIA retira seus óculos de aro fino e esfrega os olhos vermelhos, cansado após horas de elogios e comemorações. Ele senta-se em uma mesa de madeira junto com sua esposa e seus dois filhos quando o último dos participantes da abertura sai do prédio. Os funcionários que trabalharam no evento começam a varrer a área ao seu redor, pegando copos de plástico, limpando superfícies e arrumando cadeiras. Seus seguranças estão alertas.

Huang se aproxima de mim e me pede para fazer as perguntas que eu pretendia fazer antes, quando ele ainda estava ocupado trabalhando na linha de frente. Eu lhe pergunto o que ele acredita ser a próxima grande aplicação da tecnologia de inteligência artificial, a próxima oportunidade de bilhões de dólares para a NVIDIA e para os concorrentes do setor, como a Intel e Qualcomm (QCOM, +0.30%), e participantes como Google (GOOGL, +1.50%)Facebook (FB, +1.70%) e Baidu.

"Ninguém é o chefe", diz Huang, explicando sua abordagem igualitária para a resolução de problemas. "O projeto é o chefe."

"O que eu acredito que será a próxima coisa realmente incrível é a capacidade da inteligência artificial para gravar a inteligência artificial sozinha", ele responde.

Meus olhos se arregalam com essa perspectiva enquanto Huang continua. "No futuro, as empresas terão uma AI observando cada transação, todo o processo de negócios que está acontecendo o dia inteiro", diz ele. "Certas transações ou padrões que estão sendo repetidos. O processo pode ser muito complicado. Poderia passar de vendas a engenharia, cadeia de suprimentos, logística, operações comerciais, finanças, atendimento ao cliente. E poderia observar que esse padrão está acontecendo o tempo todo. Como resultado dessa observação, o software de inteligência artificial grava um software de inteligência artificial para automatizar esse processo de negócios. Porque não seremos capazes de fazê-lo. É muito complicado."

Nesse momento, minha cabeça está girando, perdida em uma visão bizarra de alguma forma que combina os filmes Como Enlouquecer Seu ChefeMatrix e A Origem.

Mas Huang ainda está falando. "Estamos vendo os primeiros indícios disso agora", acrescenta. "Redes geradoras adversárias (GAN, Generative Adversarial Networks). Acredito que, nos próximos anos, veremos muitas redes neurais que desenvolvem redes neurais. Para as próximas duas décadas, a maior contribuição da AI é gravar software que os seres humanos simplesmente não conseguem gravar. Resolvendo, assim, os problemas insolúveis."

De repente, um barulho alto ressoa na sala, seguido pelo ruído de copos de plástico. O espaço fica em silêncio e Huang faz uma pausa, perdendo sua linha de raciocínio. Em um canto, dois funcionários com os braços cheios tentavam equilibrar precariamente os restos da área de vinho e cerveja. A gravidade ganhou.

"Muita cerveja boa", diz Huang, quebrando o silêncio. Se apenas os humanos na sala tivessem detectado o padrão, se ao menos nós fossemos inteligentes o suficiente. "Eu senti que ele estava em uma posição estranha", diz Huang, fazendo sua família rir. "Minha inteligência... Eu previ que isso ia acontecer. É por isso que eu estava olhando para ele. Meus olhos estavam ficando maiores. Aconteceu, exatamente como eu pensava."

É apenas mais uma prova da capacidade de Huang para ver o futuro.

Sobre a NVIDIA

A invenção da GPU pela  NVIDIA (NASDAQ: NVDA) em 1999 provocou o crescimento do mercado de jogos para PCs, redefiniu a computação gráfica moderna e revolucionou a computação paralela. Mais recentemente, a aprendizagem profunda via GPU abriu caminho para a AI moderna – a próxima era da computação – com a GPU atuando como o cérebro dos computadores, robôs e carros autônomos que percebem e entendem o mundo. Mais informações em //www.nvidia.com.br/page/home.html.

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